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国宝の新薬師寺本堂で12体の国宝仏像に囲まれて

前回は白毫寺のことを書いたが、白毫寺から田園風景の残る静かな住宅地のなかの細い道を歩いて15分もすれば新薬師寺の南門に到着する。

新薬師寺本堂

門をくぐると国宝の本堂が見えてくる。この建物は天平時代の建築で、新薬師寺創建当初の建物なのだそうだ。この本堂の中に、国宝の仏像が12体も安置されているのだ。

古刹の一つの建物の中で、これだけ多くの国宝の仏像を間近に参拝できる場所はかなり少ないと思われる。
以前このブログで「東大寺三月堂」(国宝12体) の記事を書いたのだが、昨年5月に東大寺三月堂は須弥檀と仏像の修理が開始されて、今は国宝4体と重要文化財3体が安置されているだけだと思う。今年8月からは須弥檀の修理工事のために平成25年3月まで拝観停止となり、今年10月には日光菩薩像(国宝)、月光菩薩像(国宝)、弁財天像(重要文化財)、吉祥天像は(重要文化財)が、現在建築中の「東大寺ミュージアム」に移されることが決定している。
http://shibayan1954.blog101.fc2.com/blog-entry-106.html
次のサイトを良く見ると、新薬師寺よりも多くの国宝仏像で囲まれた空間を公開している寺院は、興福寺東金堂や東寺講堂、三十三間堂、中尊寺金色堂くらいしか残されていないようなのだが、参拝者が目の前で国宝と対峙できる空間となると、新薬師寺本堂は貴重な場所であることが分かる。
http://www.kokuhoworld.com/bhome.html

ここで少し、新薬師寺の歴史を振り返ってみよう。
パンフレットによると、
「新薬師寺は聖武天皇眼病平癒祈願の為、天平十九年(747)勅願により光明皇后によって建立され、新薬師寺の「新」は「あたらしい」ではなく「あらたかな」薬師寺という意味であります。
 当時東大寺とともに南都十大寺の一つに数えられ、四町四方の境内に七堂伽藍甍をならべ住する僧一千人と記録にあります。
 三十三年後の宝亀十一年西塔に落雷、瞬時にして炎上、現本堂のみが焼け残ったわけです。」
と簡単に書かれているが、「四町」とは約440mなので「四町四方」という広さは今の新薬師寺の境内の20倍近い広さになる。

今の奈良教育大のキャンパスは新薬師寺の境内であったらしく、平成20年の10月に同大学の敷地から現在の東大寺大仏殿よりも大きな新薬師寺の建物跡が発掘されているようだ。
http://www.bell.jp/pancho/k_diary-2/2008_11_22.htm
この建物跡は新薬師寺の金堂のものだと考えられているが、講堂だとする説もあるようだ。

新薬師寺が建てられた天平19年(747)は、東大寺大仏の鋳造が開始された年でもある。大仏開眼が天平勝宝4年(752)で大仏殿竣工は天平宝字2年(758)のことだ。

こんなに大きな寺を建てているにもかかわらず、正史である「続日本紀」に新薬師寺の建立のことが何も書かれていないのは、この寺が光明皇后によって建てられたからなのだろうか。

光明皇后

光明皇后は聖武天皇の皇后で、父親は藤原不比等である。皇族以外から立后された初めての例で、Wikipediaによると、「…仏教に篤く帰依し、東大寺、国分寺の設立を夫に進言したと伝えられる。また貧しい人に施しをするための施設『悲田院』、医療施設である『施薬院』を設置して慈善を行った。夫の死後四十九日に遺品などを東大寺に寄進、その宝物を収めるために正倉院が創設された。さらに、興福寺、法華寺、新薬師寺など多くの寺院の創建や整備に関わった。」と書かれている。
藤原家にとっては光明皇后が大きな寺院を建立することは、藤原家の権勢がいかに大きいかを当時の人々に知らしめることでもあったと考えればいいのだろうか。

新薬師寺の建立については、『東大寺要録』という書物の中に記録があるらしい。そこには「天平十九年(747)三月、仁聖天皇(光明皇后)、聖武天皇不予(ふよ:病気)により新薬師寺を立てる。並びに七仏薬師像を造る」とあるそうだ。『七仏薬師像』については正史である『続日本紀』巻第十六に天平十七年の9月、聖武天皇が6尺3寸(約1.9m)の薬師仏像を7体制作することを命じたことが記録されている。

新薬師寺のホームページには、創建当初にはこの7体の薬師仏が新薬師寺の金堂に安置され、それぞれの薬師仏の左右には日光・月光菩薩が脇侍に付き、周りに十二神将像が安置されていたと記されている。それならば、新薬師寺金堂が東大寺大仏殿に匹敵する大きさの建物になることは納得できるというものだ。
新薬師寺の創建当初にはこの金堂の左右には東塔と西塔が並び、境内には100人余の僧侶が修行する僧坊や壇院があり、七堂伽藍が整う大寺院だったそうだ。
http://www.k5.dion.ne.jp/~shinyaku/about.html

奈良時代に「南都十大寺」のひとつに数えられていたという新薬師寺が、どういう経緯でこれだけ規模が小さくなってしまったのか。この経緯はパンフレットにあるように、最初は落雷による火災だ。
『続日本紀』巻第三十六には宝亀十一年「庚辰。大雷。災於京中数寺。其新薬師寺西塔。葛城寺塔并金堂等。皆焼尽焉。」(正月十四日に大きな雷があり、京中[奈良]の数か所で火災が起こり、新薬師寺の西塔や葛城寺の塔と金堂が焼失した。)と書かれている。
新薬師寺のパンフレットではこの時に「現本堂のみが焼け残った」とあり、新薬師寺のホームページにも「建物のほとんどが焼失した」と書かれているが、『続日本紀』を素直に読めば、この時に焼失したのは西塔だけであったという可能性が高そうだ。

『東大寺要録』という書物に、応和2年(962年)に「大風により、七仏薬師堂(金堂)等堂舎顛倒、他に東大寺南大門等も倒壊」した旨の記述があるので、多くの堂宇を失ったのはこの時期なのだろうか。

奈良教育大学で発掘された新薬師寺金堂跡の遺物の中には、仏像の破片らしき乾漆片もあったそうだ。そんな大きな金堂が倒壊したのであれば、仏像も破壊されたことは間違いないだろう。

その後鎌倉時代に解脱上人(げだつしょうにん)、明恵上人(みょうえしょうにん)により再興され、東門、地蔵堂、鐘楼が建立され、天平の建造物である現本堂を中心に、今の新薬師寺が整ったのだそうだが、以前の規模には戻らなかったようだ。

それにしても、随分小さなお寺になったものだと思う。
今の本堂は他の目的で使用されていたお堂が転用されたものだそうだが、以前はどんな目的で使われていたかは良くわかっていないようだ。ただ古い建築物であることは確かであり、遺構の少ない奈良時代の建築物として国宝に指定されている。

新薬師寺内部仏像

本堂の中に入ってみると、すべての仏像が円形須弥壇に並んでいるのに驚いた。目に入る仏像のほとんど総てが国宝だと思うと嬉しくなってくる。中は撮影禁止だが、ネットでイメージのわかる写真があった。

堂内の中央に安置されている「薬師如来坐像」は平安初期の制作だと考えられ国宝に指定されているが、昭和50年の調査で像内から平安時代初期と見られる法華経8巻が発見され、このお経も国宝に指定されているそうだ。

周りの「十二神将立像」はもとから新薬師寺にあった仏像ではなく、前回白毫寺の記事の中で書いた「岩淵寺(いわぶちでら)」という近くのお寺から移したものだと伝えられている。この内、宮毘羅(くびら)大将像[寺伝では波夷羅(はいら)大将像]は江戸時代末期の地震で倒壊し、昭和になって補作されたもので国宝指定外となっているが、その他の11体の仏像は天平年間(729-749)に作られたことが確認されているのだそうだ。

新薬師寺バサラ像

本尊に向かって右にあるのが、日本の500円切手のデザインに使用されている有名な迷企羅(めきら)大将像[寺伝では伐折羅(ばさら)大将像]である。

バサラ像切手

1260年以上前に制作されたものであることはわかっているのだが、今も迫力のある表情で、今にも動き出しそうな格好で、未だに生き生きと感じられるのだ。

何度も破壊される危機を乗り越えて、かけがえのない大切な宝として、何代にもわたって守られてきたからこそ、この空間がある。昔の人々に感謝したい気持ちになった。
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若いころはあまり歴史に興味を覚えなかったのですが、50歳のころに勝者が叙述する歴史が必ずしも真実ではないことに気が付き、調べているうちに日本史全般に興味が広がっていきました。

平成21年にBLOGariというブログサービスでブログを始めましたが、容量に限界がありバックアップもとれないので、しばらく新しい記事を掲載しながら、過去の主要な記事を当初の作成日にあわせて、4か月ほどかけてこちらのブログに手作業で移し替え、平成26年の1月に正式にこのブログに一本化しました。
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